Fútbol

Champions: Llegan las emociones fuertes

Griezmann y Ronaldo, duelo de titanes en el Atlético-Juventus./
Griezmann y Ronaldo, duelo de titanes en el Atlético-Juventus.

Comienzan las apasionantes eliminatorias de octavos de final, con duelos 'a vida o muerte' como el At. Madrid-Juventus, Liverpool- Bayern o Manchester United-PSG

ALFONSO COBETA

Es la hora de la verdad. Lejos queda la insulsa fase de grupos. Este martes comienzan los octavos de final de la Champions League, la auténtica Copa de Europa, la de las eliminatorias a doble partido, los apasionantes duelos a 'cara de perro' que han ensalzado esta máxima competición continental de clubes. Los dieciséis mejores equipos –ya no hay 'peritas en dulce'– aspiran a la gloria de lucir el trofeo, 'la Orejona', en sus vitrinas, y como garantía de espectáculo lucirán en el escenario otro año más los actores estrella del panorama mundial, Messi, Ronaldo, Neymar, Modric, Griezmann, Mbappé, Dybala, Bale, Benzema, Lewandowski, Ramos, Salah, Pogba, Luis Suárez, De Bruyne…

Con el objetivo general de destronar al Real Madrid, campeón de las tres últimas ediciones, este ilusionante tramo final del torneo ofrece tres emparejamientos destacados: El Atlético de Madrid-Juventus, Liverpool-Bayern Múnich y el Manchester United-Paris Saint Germain (PSG).

Los colchoneros anhelan llegar a la final, ya que se jugará en su estadio, el Metropolitano, el 1 de junio, pero para ello deberán superar primero al que muchos consideran en esta ocasión máximo favorito al título, la 'vecchia signora', que mantiene el sólido bloque de la pasada temporada más la incorporación del 'depredador' Cristiano Ronaldo. Los turineses, con media Liga en el bolsillo y el sello del astro portugués, visitarán a los rojiblancos el miércoles 20 con la intención de dejar en franquía la eliminatoria para la vuelta. Y es que la Juventus, ya sin el ilustre Buffon, da miedo, con un ataque peligrosísimo, Mandjukic, Dybala, Douglas Costa y el propio Ronaldo, sustentados en centrocampistas completos como Matuidi, Khedira, Pjanic o Bernardeschi y una defensa a prueba de bomba liderada por Bonucci –ahora lesionado– y Chiellini. Una prueba de fuego para un Atlético en horas bajas, eliminado de la Copa del Rey y superado ya por el Real Madrid en Liga. Los Griezmann, el exjuventino Morata, Koke, Oblak, Diego Costa (se recupera de una lesión), Thomas, Godín, Rodrigo y Saúl afrontan un reto complicado pero ya sabemos que el colchonero es un equipo duro de pelar.

Interesante ManU-PSG

Los octavos empiezan este martes con otro duelo espectacular. El Manchester United, relanzado bajo la batuta del noruego Solskjaer, relevo del defenestrado Mourinho, recibe en el 'Teatro de los Sueños' al PSG, que no podrá contar con Neymar, lesionado de nuevo en su meñique del pie derecho, y tal vez sin Cavani, que se retiró ayer con dolores en una pierna. Sin el genial brasileño y el voraz uruguayo, los franceses, con su Liga también en el bote, pierden potencial, aunque siguen contando con un plantel temible, Mbappé, Di María, Cavani, Verrati, Draxler, Thiago Silva, y en la meta Buffon, y son capaces de dar un susto a los diablos rojos comandados por Pogba, más la dinamita de Alexis Sánchez, Rashford, Lukaku, Lingard o Young, con el seguro De Gea bajo palos. Todo un choque de trenes.

El mismo martes se enfrentan una Roma decadente y un crecido Oporto, líder de su competición local. Los italianos, decepcionantes, cuartos sin opciones en la Serie A, ya perdieron los dos partidos con el Madrid en la fase previa, aunque los Dzeko, Marcano, Fazio y los prometedores Kluivert y Ünder tienen armas suficientes para asustar. No es preciso recordar cómo tumbaron el año pasado al todopoderoso Barça. Reciben al Oporto del incombustible Casillas, plagado de talentosos brasileños, entre ellos el defensa central Militao, según algunos futuro jugador del Madrid. De pronóstico incierto.

Experiencia contra frescura

El miércoles, otros dos platos fuertes, Ajax-Real Madrid y Tottenham-Borussia Dortmund. Los supercampeones blancos buscan su 14ª Copa de Europa. Casi nada. Debilitados al principio sin Ronaldo han recuperado el espíritu ganador de la mano del disciplinado y tozudo Solari y acechan ya al Barça en Liga. Todos sabemos cómo se las gasta el Madrid a estas alturas de la competición. Ramos, Bale, Modric, un exquisito y goleador Benzema, Casemiro, Marcelo, Kross, más la magia del jovencito Vinicius, bastarían por sí solos para ejecutar a este Ajax inexperto. Pero ¡ojo! porque los de Ámsterdam cuentan con jóvenes brillantes como el mediocampista Frenkie De Jong, ya fichado por el Barça, o el cotizado defensa De Ligt, más los puntas Dolberg, Schone o el exmadridista Huntelaar, que buscarán con su velocidad y frescura dar la sorpresa si los blancos flojean y juegan sin intensidad.

En el otro partido del día, el Tottenham de Pochettino recibe al líder de la Bundesliga, el Borussia Dortmund. Los ingleses, que aspiran a conquistar la Premier, cuentan con dos bajas importantes que mermarán su rendimiento, el artillero Kane y el mediopunta Dele Alli. Sin ellos, deberán ofrecer lo mejor de sí mismos hombres como Eriksen, Lucas Moura, Son, Lamela o el riojano Llorente, con la seguridad en portería del campeón del mundo Lloris. Como rival, un Dortmund potente, aunque recién eliminado en Copa y que afloja en Liga, con el valenciano Alcácer goleando, más el espectacular inglés Jadon Sancho, Gotze, Reus, el joven madridista Achraf, Witsel o Guerreiro. Un duelo interesante con ligera ventaja para los alemanes.

Barça, nada de confiarse

La semana siguiente se completan los octavos de final con los otros cuatro partidos. El martes 19 saltan a escena algunos de los serios candidatos al título. El Barcelona, que navega plácido al mando de la Liga, visita al peligroso Olympique de Lyon, que hace una semana infligió la primera derrota al mismísimo PSG en la Ligue 1 francesa. Es un equipo aguerrido y rápido, con jugadores como su capitán, el mediopunta Fekir, los delanteros Dembélé, Depay y Traoré, y una defensa contundente con Denayer, Dubois, Marcelo y Mendy, que opondrán dura resistencia a los azulgrana. Pero los de Valverde cuentan con el mejor jugador de la historia, un tal Messi, que podría desequilibrar la eliminatoria en cualquier lance y que tiene entre ceja y ceja ganar otra Champions tras tres años de sequía. El Barça está obligado a imponer su hegemonía si no quiere sorpresas como la eliminación del año pasado a manos de la Roma tras ganar 4-1 en la ida. Veremos.

Real Madrid y Barça son favoritos ante Ajax y Lyon pero no deben descuidarse

Ese mismo día se enfrentan en Anfield dos históricos, campeones de Europa, el Liverpool y el Bayern Múnich. Tal vez el duelo de mayor expectación. Los ingleses, actuales subcampeones, han perdido fuelle en la Premier, aunque siguen líderes pero con el Manchester City y el Tottenham pisándole ya los talones. De medio campo hacia delante inspiran terror, con Salah, Mané, Firmino, Sturridge, Chamberlain (aún lesionado), Shaqiri y Milner, capaces de fulminar a cualquier rival de un suspiro, y la defensa es solvente, con Van Dijk y Lovren como estandartes. Enfrente tendrá al respetable Bayern, que este año no puede con el Borussia Dortmund en la Bundesliga. Los bávaros de Nico Kovac mantienen el bloque de los últimos, con los veteranos Ribbery, Robben –ambos abandonarán el club a final de temporada– y Müller a la cabeza, petrechados de figuras como Lewandowski, Thiago, James, Kimmich, Goretzka, Neuer, Coman o Hummels. Dos equipos experimentados. Una eliminatoria equilibrada 'a vida o muerte'.

Salah y Lewandowski, dos cracks frente a frente en el Liverpool-Bayern.
Salah y Lewandowski, dos cracks frente a frente en el Liverpool-Bayern.

Y el miércoles 20 cierran la fase de octavos el ya referido Atlético de Madrid-Juventus y el Schalke 04-Manchester City, tal vez el enfrentamiento más desigual a priori. Los germanos, que luchan esta temporada en la Bundesliga por evitar el descenso, afrontan un 'imposible' ante los pupilos de Guardiola, que cuenta con una pléyade de estrellas. Agüero, De Bruyne, Fernandinho, Gabriel Jesús, los Silva –Bernardo y David–, Sterling, Laporte y compañía deberán dar cuenta de su rival si imponen su juego y pegada pero, ya saben, en la Champions siempre hay sorpresas y disgustos inesperados. Llegan las eliminatorias y toca disfrutar del buen fútbol. No se lo pierdan.