¿Se ha descubierto la estrella más pequeña posible?

Apenas más grande que el planeta Saturno, ha sido hallada por un equipo de astrónomos liderados por la Universidad de Cambridge

EUROPA PRESSMadrid

La estrella más pequeña medida hasta ahora, apenas más grande que el planeta Saturno, ha sido descubierta por un equipo de astrónomos liderados por la Universidad de Cambridge. La atracción gravitatoria en su superficie es aproximadamente 300 veces más fuerte que lo que los humanos sienten en la Tierra.

Es probable que la estrella sea del menor tamaño posible para estos objetos, ya que tiene que tener suficiente masa para permitir la fusión de núcleos de hidrógeno en el helio. Si fuera menor, la presión en el centro de la estrella ya no sería suficiente para permitir que este proceso tuviera lugar. La fusión de hidrógeno es también lo que impulsa al Sol, y los científicos están tratando de replicarlo como una poderosa fuente de energía aquí en la Tierra.

Estas estrellas muy pequeñas y oscuras son también los mejores candidatos posibles para detectar planetas del tamaño de la Tierra que pueden tener agua líquida en sus superficies, como TRAPPIST-1, una enana ultrafría rodeada por siete mundos templados del tamaño de la Tierra.

Llamada EBLM J0555-57Ab

La estrella recién medida, llamada EBLM J0555-57Ab, se encuentra a unos seiscientos años luz de distancia. Es parte de un sistema binario, y fue identificada cuando pasó delante de su compañero mucho más grande, un método que se utiliza generalmente para detectar planetas, no estrellas. Los detalles serán publicados en la revista Astronomy & Astrophysics.

"Nuestro descubrimiento revela cómo pueden llegar a ser las estrellas pequeñas", dijo Alexander Boetticher, autor principal del estudio, estudiante de maestría en el Laboratorio e Instituto de Astronomía Cavendish de Cambridge. "Si esta estrella se formara con una masa ligeramente inferior, la reacción de fusión del hidrógeno en su núcleo no podría sostenerse, y la estrella se habría transformado en una enana marrón".

«Esta estrella es más pequeña y probablemente más fría que muchos de los exoplanetas gigantes de gas que hasta ahora han sido identificados» Alexander Boetticher (Autor principal del estudio)

EBLM J0555-57Ab fue identificado por WASP, un experimento de descubrimiento de planetas dirigido por las Universidades de Keele, Warwick, Leicester y St. Andrews. EBLM J0555-57Ab fue detectada cuando pasó frente a su estrella principal más grande, formando lo que se llama un sistema binario estelar eclipsante. La estrella padre se volvió más tenue de forma periódica, dejando la firma de un objeto en órbita. Gracias a esta configuración especial, los investigadores pueden medir con precisión la masa y el tamaño de cualquier compañero en órbita, en este caso una pequeña estrella. La masa de EBLM J0555-57Ab se estableció a través del método Doppler.

"Esta estrella es más pequeña y probablemente más fría que muchos de los exoplanetas gigantes de gas que hasta ahora han sido identificados", dijo von Boetticher. Tiene una masa comparable a la estimación actual para TRAPPIST-1, pero tiene un radio que es casi 30% más pequeño.

Aunque son las estrellas más numerosas en el Universo, las estrellas con tamaños y masas inferiores al 20% del Sol son poco conocidas, ya que son difíciles de detectar debido a su pequeño tamaño y bajo brillo.

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