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Crean el sólido más ligero del mundo

Un grupo de investigadores chinos ha creado un novedoso aerogel a base de grafeno con diez veces menos densidad que el aire

27.03.13 - 16:33 -
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Un nuevo material ha batido el record del sólido con menos densidad que se conoce. Es un aerogel fabricado a base de grafeno y nanotubos de carbono desarrollado por investigadores de la Universidad de Zhejiang, en China.

Los aerogeles son un conjunto de materiales sólidos, creados a base de carbono o sílice, con una densidad increíblemente baja. Algunos han recibido el nombre de ‘humo sólido’ porque a simple vista son casi vaporosos. El cometa Stardust usó un aerogel para recolectar partículas del núcleo de un cometa durante la pasada década.

Entre las principales propiedades de los aerogeles, aparte de su extremadamente bajo peso, está un aislamiento térmico extremo y una gran resistencia. En el caso del nuevo material desarrollado por la universidad china, sus capacidades van más allá.

Su densidad es de 0,16 miligramos por centímetro cúbico. Es decir, un cubo de un metro de lado —que lleno de agua pesaría una tonelada— solo pesaría 160 gramos. Como un teléfono móvil convencional. El anterior record, conseguido en 2012, estaba en 0,18 miligramos por centímetro cúbico. Además, gracias a su estructura, conserva una flexibilidad que no comparte con otros aerogeles. Se puede estirar, aplastar y deformar, y vuelve a su posición sin problemas.

Como otros similares, el nuevo material es casi completamente hueco, por lo que tiene una gran capacidad de absorción de líquidos y otras sustancias. Sus creadores calculan que éste puede recoger hasta 900 veces su peso antes de saturarse. Esta cualidad lo convierte en un gran recurso para la descontaminación de aguas, o para la recogida de vertidos peligrosos.

Las virutas de grafeno, por su parte, ya demostraron grandes cualidades en esta tarea hace unos meses. Ya se postulan como candidatas firmes para absorber residuos nucleares y facilitar su recolección.

Según sus creadores, el método aplicado para fabricar este aerogel es más sencillo que el de otras alternativas, y podría permitir el desarrollo de cubos de miles de centímetros cúbicos de volumen.

El grafeno es un material compuesto por una única lámina de átomos de carbono, ordenados en forma de panal de abeja. Cada pocas semanas se descubre una nueva utilidad para él. Ya es el mejor conductor térmico que se conoce, el conductor eléctrico transparente más eficiente, 10.000 veces más duro que el acero, flexible, ligero, y con capacidad para revolucionar el mundo de la electrónica y los materiales.

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